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Brève

Mario, 36 ans de carrière chez Nintendo

Qui ne connaît pas Mario, le plombier mascotte de Nintendo ? En trente-six ans d’existence, on le retrouve dans plus de deux cents titres de jeux vidéo, pour la plupart des best-sellers. Pourtant, ce petit bonhomme rondouillard et moustachu n’a pas toujours été une vedette. Son début de carrière doit beaucoup au hasard et son parcours a été chaotique.
Mario doit sa naissance à l’échec commercial du premier projet d’implantation de Nintendo aux États-Unis. À la fin des années 1980, le jeu Radar Scope fait un flop, laissant un stock de bornes d’arcade invendues. Nintendo charge Gunpei Yokoi et Shigeru Miyamoto de créer un nouveau jeu pour les commercialiser. Ces derniers décident d'en produire un sur la base d’un épisode de Popeye datant de 1934 : A Dream Walking. Pas de plombier à l’horizon, pourtant tous les principes de l’univers de Mario sont posés : ambiance cartoonesque et colorée, lignes horizontales, échelles, aliment magique et obstacles à franchir en sautant. Le projet est validé en avril 1981, mais rebondissement : les licences Popeye sont refusées. On conserve la trame, mais il faut changer de personnages. Le trio de base (Popeye, Brutus, Olive) est remplacé par Mario, Donkey Kong (un gros gorille) et Lady (qui deviendra Pauline). Mario est né !
 
enfant jouant à Donkey Kong sur borne d'arcade
Michael Coté (CC BY 2.0] via Flickr

Le public ciblé étant l’adulte américain, Mario sera un quarantenaire, brun, moustachu, aux yeux bleus. Il exercera un métier du bâtiment puisqu’il évolue sur un chantier. Il s’appellera M. Vidéo, puis Jumpman et finira par porter le prénom du bailleur de l’entrepôt Nintendo auquel il ressemble : Mario. Le jeu sort en octobre 1981 sous le nom de Donkey Kong, le héros principal. Mario n’est alors qu’un personnage secondaire.
Le succès est immédiat. Le jeu devient le deuxième jeu d’arcade le plus rentable de l’année et se décline sur Game and Watch (jeux de poche), sur console…

1982, nouveau rebondissement. Les studios Universal intentent un procès à Nintendo : Donkey Kong serait un plagiat de King Kong. Nintendo perd, mais continue à exploiter le succès du jeu en plaçant Mario sous les projecteurs. Débute alors la saga Mario. Le personnage apparaît partout, sur tous les supports, dans tous les emplois, et même en guest-star, dans des univers différents du sien.

La consécration arrive en 1985, avec la sortie de Super Mario Bros. sur NES. Jusqu'en 2009, Super Mario Bros. reste le jeu le plus vendu dans le monde, avec plus de quarante millions d'exemplaires . Aujourd’hui, il est en deuxième position juste derrière Wii Sports. Les jeux Super Mario occupent toujours les premières places de ventes de jeux.

En 2016, Mario est décliné en jeu pour téléphone mobile. La tendance du rétrogaming, avec les rééditions d’anciennes consoles Nintendo en 2017, devrait encore accroître sa célébrité. Mario n'est pas prêt de prendre sa retraite !

 
Infographie: Super Mario, éternel best-seller | Statista
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